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Le mois de novembre marque le début de la saison de la récolte des olives, qui durera jusqu'à mi-janvier. L’huile d’olive et les olives font parti des produits qui sont étroitement liés à l’histoire, la culture et le patrimoine d’un lieu. Doté d’un symbolisme fort à travers la mythologie et la religion, mais aussi associé à la gastronomie et une alimentation saine, l’olivier et ses produits sont certainement des éléments uniques de la culture grecque et méditerranéenne aussi.

De la couronne d’olivier, l’unique prix de récompense pour les vainqueurs des Jeux olympiques pendant l’Antiquité, à l’olivier de Platon, sous lequel le fameux philosophe grec enseignait ses étudiants, il y a 2400 ans, et aux propriétés curatives de l'huile d'olive évoquées par Hippocrate, cette arbre sacrée et éternelle est louée depuis l'Antiquité. En temps de guerre, les messagers, qui demandaient la trêve, avaient un rameau d'olivier dans leurs mains comme symbole de paix, tandis que les citoyens appelés «iketes» qui avaient commis des crimes graves et qui demandaient l'asile à l'autel d'une divinité portaient également une brindille d’olivier.

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La découverte des feuilles d'olivier pétrifiées à Santorin, mais aussi les découvertes archéologiques aux palais minoens en Crète, sont révélatrices du rôle de l’huile d’olive dans la civilisation minoenne et illustrent le rôle de longue-durée de ce ‘’fruit béni’’ dans la civilisation grecque. Le mytheselon lequel les Athéniens auraient choisi la déesse Athéna plutôt que Poséidon parce qu'elle leur a offert l'olivier, une source de vie qui leur fournirait de la nourriture, est un récit grec ancien bien connu.

L’huile d’olive grecque est d’une haute qualité et son caractère unique est dû, en grande partie, au climat. Comme le vin, qui absorbe les arômes des autres éléments avec lesquels il vient en contact, de telle façon l’huile d’olive est fortement influencée de l’environnement. Environ le 65% de l'huile d'olive grecque provient du Péloponnèse, tandis que le reste est principalement produit en Crète, dans la mer Égée et dans les îles Ioniennes. Les engrais naturels sont également considérés comme un ingrédient clé. Les oliviers peuvent survivre sans irrigation constante et sont assez résistants aux changements climatiques.

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La récolte des olives

La production de l’huile d’olive en Grèce est une activité vraiment fascinante et la période de la récolte des olives est considérée une période très importante au cours de l’année. Au passé, mais aussi de nos jours, la récolte des olives est une activité principalement familiale car de nombreuses oliveraies sont réservées à un usage personnel. Il existe, bien évidement de grandes unités agricoles qui appliquent des techniques modernes pour la récolte des olives et la production d'huile d'olive.

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Le processus de récolte traditionnel commence par la récolte manuelle des olives pour s'assurer qu'aucun dommage n'est fait à l'arbre et aux olives, après avoir, bien sûr, placé de longs nids sur le sol autour des arbres. Les olives sont ensuite placées dans de grands sacs et transportées vers une huilerie où elles sont placées sur un tapis roulant, lavées et séparées des feuilles. Dans le passé, le moulin se composait de deux meules en pierre, mises en mouvement par de grandes poignées en bois poussées par des hommes ou des ânes, pressant les olives et les transformant en pâte puis en huile.

Aujourd’hui, on utilise des machines électriques pour secouer les arbres et les meules ont été remplacées par des presses mécanisées modernes, bien que certains moulins utilisent encore la méthode de broyage de la pierre à la seule différence que le mouvement des moulins est maintenant alimenté par l'électricité. A noter que le pressage de la pierre crée un produit final plus complet et plus sain car il retient les vitamines et les phyto-antioxydants.

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La Grèce, pays producteur d’huile d'olive

Les produits à base d’ huile d’olive grecque sont considérées d’une haute qualité. Ils sont cultivés dans un climat idéal et dans des sols variés. On estime que 80% de l'huile d'olive grecque est extra vierge, ce qui est la première catégorie de classification au monde. Il existe littéralement des centaines de variétés et de saveurs locales, y compris un certain nombre de producteurs biologiques qui se positionnent sur le marché mondial de haute valeur avec des huiles de spécialité et de luxe.

La Grèce est le troisième pays producteur d’huile d’olive à l’échelle mondiale, après l'Espagne et l'Italie, produisant plus de 200 000 tonnes. Selon les données de l'UE, la Grèce s'est classée quatrième en 2018 parmi les États membres de l'UE pour les exportations extra-UE d'huile d'olive. Nous devons mentionner que de grandes quantités d'huile d'olive grecque sont acheminées chaque année vers l'Italie et l'Espagne sans être comptées comme des exportations, car tous les États membres de l'UE font partie du marché unique européen.

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L’huile d’olive grecque et ses produits sont parmi les produits agricoles les plus réputés du pays. En même temps, les entreprises grecques, qui sont principalement de petite dimension mais très dynamiques, investissent du temps, des efforts, des ressources et une pensée créative pour tirer la meilleure partie de leur produit. En utilisant des techniques agricoles innovantes et des outils de marketing modernes, les entreprises grecques tentent de conquérir leur position sur le marché mondial. «L'art de l'huile d'olive grecque» gagne du terrain à l'international, avec des réactions notables des consommateurs et des entreprises, mais aussi avec une série de récompenses remportées dans des concours internationaux pour la qualité des produits grecs et leur emballage sophistiqué.

En plus de l'huile d'olive, les olives peuvent être consommées comme collation ou être utilisées dans les salades, le pain, les gâteaux ou les sauces. L'huile d'olive est également utilisée dans la fabrication du savon comme base, depuis l'Antiquité. Le savon à l'huile d'olive est très doux et aide à retenir l'humidité et l'élasticité même des peaux les plus sensibles. L'huile d'olive a également été utilisée comme base pour la fabrication de parfums en raison de sa tendance à durer plus longtemps sur la peau.

Régime méditerranéen

L'huile d'olive grecque est à la base du régime d’alimentation méditerranéen. Elle est l’ingrédient principal de chaque recette dans la cuisine traditionnelle grecque. A noter aussi que 'huile d'olive grecque est connue dans le monde entier pour sa pureté, son goût exceptionnel et sa haute valeur nutritionnelle. De plus, l'huile d'olive extra vierge est considérée comme un ‘’super aliment ‘’. Des études ont montré que l'huile d'olive est le produit le plus sain parmi les huiles végétales. Elle est riche en antioxydants et protège contre diverses maladies, donc indispensable à une alimentation équilibrée! Et il ne faut pas oublier que de nombreux produits grecs à base d'huile d'olive provenant de différentes régions du pays ont été enregistrés en tant qu'appellation d'origine protégée (AOP) ou indication géographique protégée (IGP).

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Texte en anglais via Greek News Agenda et en italien via Punto Grecia

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